El éxito absoluto es suerte. El éxito relativo es un trabajo duro.

«Imagina que son 24 horas antes de que nazcas», dijo, «y un genio viene a ti».

“El genio dice que puedes determinar las reglas de la sociedad en la que estás a punto de ingresar y puedes diseñar lo que quieras. Tienes la oportunidad de diseñar las reglas sociales, las reglas económicas, las reglas gubernamentales. Y esas reglas prevalecerán de por vida y de sus hijos y de sus nietos «.

«Pero hay una trampa», dijo.

“No sabes si vas a nacer rico o pobre, hombre o mujer, enfermo o capacitado, en Estados Unidos o Afganistán. Todo lo que sabes es que puedes sacar una bola de un barril con 5.800 millones de bolas en él. Y ese eres tú «.

“En otras palabras”, continúa Buffett, “vas a participar en lo que yo llamo la Lotería Ovárica. Y eso es lo más importante que te va a pasar en tu vida. Va a determinar mucho más que la escuela a la que vas, cuánto trabajas, todo tipo de cosas «.

Buffett ha sido durante mucho tiempo un defensor del papel de la suerte en el éxito. En su carta anual de 2014, escribió: «Por pura suerte, [mi socio comercial] Charlie y yo nacimos en los Estados Unidos, y estaremos eternamente agradecidos por las asombrosas ventajas que nos ha brindado este accidente de nacimiento».

Cuando se explica de esta manera, parece difícil negar la importancia de la suerte, el azar y la buena fortuna en la vida. Y, de hecho, estos factores juegan un papel fundamental. Pero consideremos una segunda historia.

La historia del proyecto 523

En 1969, durante el decimocuarto año de la guerra de Vietnam, un científico chino llamado Tu Youyou fue nombrado director de un grupo de investigación secreto en Beijing. La unidad era conocida solo por su nombre en clave: Proyecto 523.

China era un aliado de Vietnam y el Proyecto 523 se había creado para desarrollar medicamentos antipalúdicos que pudieran administrarse a los soldados. La enfermedad se había convertido en un gran problema. Al igual que muchos soldados vietnamitas murieron de malaria en la jungla como murieron en batalla.

Tu comenzó su trabajo buscando pistas en cualquier lugar donde pudiera encontrarlas. Leía manuales sobre antiguos remedios caseros. Buscó en textos antiguos que tenían cientos o miles de años. Viajó a regiones remotas en busca de plantas que pudieran contener una cura.

Después de meses de trabajo, su equipo había recolectado más de 600 plantas y había creado una lista de casi 2,000 posibles remedios. Lenta y metódicamente, Tu redujo la lista de medicamentos potenciales a 380 y los probó uno por uno en ratones de laboratorio.

“Esta fue la etapa más desafiante del proyecto”, dijo. «Fue un trabajo muy laborioso y tedioso, en particular cuando te enfrentas a un fracaso tras otro».

Se realizaron cientos de pruebas. La mayoría de ellos no rindieron nada. Pero una prueba, un extracto de la dulce planta de ajenjo conocida como qinghao, parecía prometedora. Tu estaba entusiasmada con la posibilidad, pero a pesar de sus mejores esfuerzos, la planta solo producía ocasionalmente un poderoso medicamento contra la malaria. No siempre funcionaría.

Su equipo ya había estado trabajando durante dos años, pero decidió que tenían que empezar de nuevo desde el principio. Tu revisó cada prueba y volvió a leer cada libro, en busca de una pista sobre algo que se había perdido. Luego, por arte de magia, tropezó con una sola frase del Manual de prescripciones para emergencias , un antiguo texto chino escrito hace más de 1.500 años.

El problema era el calor. Si la temperatura fuera demasiado alta durante el proceso de extracción, el ingrediente activo de la planta de ajenjo dulce se destruiría. Tu rediseñó el experimento usando solventes con un punto de ebullición más bajo y, finalmente, tenía un medicamento antipalúdico que funcionó el 100 por ciento del tiempo.

Fue un gran avance, pero el verdadero trabajo recién comenzaba.

El poder del trabajo duro

Con un medicamento probado en la mano, era el momento de realizar ensayos en humanos. Desafortunadamente, en ese momento no había centros en China que estuvieran realizando ensayos de nuevos medicamentos. Y debido al secreto del proyecto, ir a una instalación fuera del país estaba fuera de discusión.

Habían llegado a un callejón sin salida.

Fue entonces cuando Tu se ofreció como voluntario para ser el primer sujeto humano en probar el medicamento. En uno de los movimientos más audaces en la historia de la ciencia médica, ella y otros dos miembros del Proyecto 523 se infectaron con malaria y recibieron las primeras dosis de su nuevo medicamento.

Funcionó.

Sin embargo, a pesar de su descubrimiento de un medicamento revolucionario y su voluntad de arriesgar su propia vida, Tu no pudo compartir sus hallazgos con el mundo exterior. El gobierno chino tenía reglas estrictas que bloqueaban la publicación de cualquier información científica.

Ella no se inmutó. Tu continuó su investigación, finalmente aprendió la estructura química de la droga, un compuesto oficialmente conocido como artemisinina, y también desarrolló un segundo medicamento antipalúdico.

No fue hasta 1978, casi una década después de que ella comenzara y tres años después de que terminara la guerra de Vietnam, que el trabajo de Tu finalmente fue lanzado al mundo exterior. Tendría que esperar hasta el año 2000 antes de que la Organización Mundial de la Salud recomendara el tratamiento como defensa contra la malaria.

En la actualidad, el tratamiento con artemisinina se ha administrado más de mil millones de veces a pacientes con malaria. Se cree que ha salvado millones de vidas. Tu Youyou es la primera ciudadana china en recibir un Premio Nobel y la primera persona china en recibir el Premio Lasker por sus importantes contribuciones a la ciencia médica.

¿Suerte o trabajo duro?

Tu Youyou no tuvo una suerte fabulosa. Lo que más me gusta de ella es que no tiene un título de posgrado, no tiene experiencia en investigación en el extranjero y no es miembro de ninguna de las academias nacionales chinas, una hazaña que le ha valido el sobrenombre de “La profesora de los Tres No”.

Pero maldita sea, era una gran trabajadora. Persistente. Diligente. Impulsado. Durante décadas no se rindió y, como resultado, ayudó a salvar millones de vidas. Su historia es un ejemplo brillante de lo importante que puede ser el trabajo duro para lograr el éxito.

Hace apenas un minuto, parecía razonable que la Lotería Ovárica determinara la mayor parte de su éxito en la vida, pero la idea de que el trabajo duro importa se siente igual de razonable. Cuando trabajas duro, normalmente obtienes mejores resultados que con menos esfuerzo. Si bien no podemos negar la importancia de la suerte, todos parecen tener la sensación de que el trabajo duro realmente marca la diferencia.

Entonces, ¿qué es? ¿Qué determina el éxito? ¿Trabajo duro o buena suerte? ¿Esfuerzo o aleatoriedad? Creo que todos comprendemos que ambos factores influyen, pero me gustaría darte una mejor respuesta que «Depende».

Aquí hay dos formas en que veo el problema.

Éxito absoluto versus éxito relativo

Una forma de responder a esta pregunta es decir: la suerte importa más en un sentido absoluto y el trabajo duro importa más en un sentido relativo.

La vista absoluta considera su nivel de éxito en comparación con los demás. ¿Qué hace que alguien sea el mejor del mundo en un dominio en particular? Cuando se considera a este nivel, el éxito casi siempre se atribuye a la suerte. Incluso si toma una buena decisión inicial, como la decisión de Bill Gates de iniciar una empresa de computadoras, no puede comprender todos los factores que causan resultados de clase mundial.

Como regla general, cuanto mayor sea el éxito, más extremas e improbables serán las circunstancias que lo provocaron. A menudo es una combinación de los genes correctos, las conexiones correctas, el momento correcto y mil otras influencias que nadie es lo suficientemente sabio para predecir.

Como regla general, cuanto mayor sea el éxito, más extremas e improbables serán las circunstancias que lo provocaron.

Luego está la vista relativa, que considera su nivel de éxito en comparación con otros similares a usted. ¿Qué pasa con los millones de personas que recibieron niveles similares de educación, crecieron en vecindarios similares o nacieron con niveles similares de talento genético? Estas personas no están logrando los mismos resultados. Cuanto más local se vuelve la comparación, más éxito determina el trabajo duro. Cuando te comparas con quienes han experimentado niveles similares de suerte, la diferencia está en tus hábitos y elecciones.

El éxito absoluto es suerte. El éxito relativo son elecciones y hábitos.

Hay una idea importante que se deriva naturalmente de esta definición: a medida que los resultados se vuelven más extremos, aumenta el papel de la suerte. Es decir, a medida que tenga más éxito en un sentido absoluto, podemos atribuir una mayor proporción de su éxito a la suerte.

Como escribió Nassim Taleb en Fooled by Randomness , “El éxito leve puede explicarse por las habilidades y el trabajo. El gran éxito se puede atribuir a la variación «.

Ambas historias son verdaderas

A veces, las personas tienen problemas para mantener ambos conocimientos al mismo tiempo. Existe una tendencia a discutir los resultados en un sentido global o local.

La vista absoluta es más global. ¿Qué explica la diferencia entre una persona rica nacida en Estados Unidos y alguien nacido en la pobreza extrema y que vive con menos de $ 1 por día? Cuando se habla del éxito desde este ángulo, la gente dice cosas como: “¿Cómo no puedes ver tu privilegio? ¿No te das cuenta de cuánto te han entregado?

La vista relativa es más local. ¿Qué explica la diferencia en los resultados entre usted y todos los que fueron a la misma escuela o crecieron en el mismo vecindario o trabajaron para la misma empresa? Al considerar el éxito desde un punto de vista local, la gente dice cosas como: “¿Estás bromeando? ¿Sabes que trabajé duro? ¿Entiendes las elecciones y los sacrificios que hice que otros no entendieron? Descartar mi éxito como suerte devalúa el arduo trabajo que realicé. Si mi éxito se debe a la suerte o a mi entorno, ¿cómo es que mis vecinos o compañeros de clase o compañeros de trabajo no lograron lo mismo? «

Ambas historias son verdaderas. Depende simplemente de la lente a través de la que estés viendo la vida.

La pendiente del éxito

Hay otra forma de examinar el equilibrio entre la suerte y el trabajo duro, que consiste en considerar cómo se influye en el éxito a lo largo del tiempo.

Imagina que puedes mapear el éxito en un gráfico. El éxito se mide en el eje Y. El tiempo se mide en el eje X. Y cuando nace, la bola que saca de la Lotería Ovárica de Buffett determina la intersección con el eje y. Los que nacen afortunados comienzan más arriba en el gráfico. Aquellos que nacen en circunstancias más difíciles comienzan más bajos.

Aquí está la clave: solo puede controlar la pendiente de su éxito, no su posición inicial.

“No importa cuán exitoso o fracasado sea en este momento. Lo que importa es si tus hábitos te están encaminando hacia el éxito. Debería estar mucho más preocupado por su trayectoria actual que por sus resultados actuales «.

Solo puede controlar la pendiente de su éxito, no su posición inicial.

Con una pendiente positiva y suficiente tiempo y esfuerzo, es posible que incluso pueda recuperar el terreno que se perdió debido a la mala suerte. Pensé que esta cita lo resumía bien: «Cuanto más tiempo pasa desde el inicio de una carrera, menos ventaja tienen los demás».

Esto no siempre es cierto, por supuesto. Una enfermedad grave puede acabar con su salud. Un fondo de pensiones que se derrumba puede arruinar sus ahorros para la jubilación. De manera similar, a veces la suerte ofrece una ventaja (o desventaja) sostenida. De hecho, un estudio encontró que, si el éxito se mide por la riqueza, entonces las personas más exitosas son casi con certeza las que tienen un talento moderado y una suerte notable.

En cualquier caso, es imposible divorciarse de los dos. Ambos importan y el trabajo duro a menudo juega un papel más importante a medida que pasa el tiempo.

Esto es cierto no solo para superar la mala suerte, sino también para capitalizar la buena suerte. Bill Gates pudo haber sido increíblemente afortunado de iniciar Microsoft en el momento adecuado de la historia, pero sin décadas de arduo trabajo, la oportunidad se habría desperdiciado. El tiempo erosiona todas las ventajas. En algún momento, la buena suerte requiere un trabajo duro si se quiere mantener el éxito.

Cómo poner la suerte de tu lado

Por definición, la suerte está fuera de tu control. Aun así, es útil comprender el papel que desempeña y cómo funciona para que pueda prepararse para cuando la fortuna (o la desgracia) se le presente.

En su fantástica charla, Tú y tu investigación , el matemático e ingeniero informático Richard Hamming resumió lo que se necesita para hacer un gran trabajo diciendo: “De hecho, hay un elemento de suerte, y no, no lo hay. La mente preparada tarde o temprano encuentra algo importante y lo hace. Entonces sí, es suerte. Lo que haces en particular es la suerte, pero que haces algo no lo es «.

Puede aumentar su área de superficie para la buena suerte tomando medidas. El recolector que explora ampliamente encontrará muchos terrenos inútiles, pero también es más probable que se tope con una parcela de bayas abundante que la persona que se queda en casa. De manera similar, la persona que trabaja duro, busca oportunidades e intenta más cosas, tiene más probabilidades de tropezar con un golpe de suerte que la persona que espera. Gary Player, el famoso golfista y ganador de nueve campeonatos importantes, ha dicho: «Cuanto más practico, más suerte tengo».

Al final, no podemos controlar nuestra suerte, buena o mala, pero podemos controlar nuestro esfuerzo y preparación. La suerte nos sonríe a todos de vez en cuando. Y cuando lo haga, la forma de honrar su buena fortuna es trabajar duro y aprovecharla al máximo.