¿Cuánto tiempo lleva realmente formar un nuevo hábito?

Cuando el Dr. Maltz realizaba una operación, como una operación de nariz, por ejemplo, descubrió que el paciente tardaría unos 21 días en acostumbrarse a ver su nuevo rostro. De manera similar, cuando a un paciente le amputaron un brazo o una pierna, Maxwell Maltz notó que el paciente sentía un miembro fantasma durante aproximadamente 21 días antes de adaptarse a la nueva situación.

Estas experiencias llevaron a Maltz a pensar en su propio período de adaptación a los cambios y nuevos comportamientos, y notó que también le tomó alrededor de 21 días formar un nuevo hábito. Maltz escribió sobre estas experiencias y dijo: «Estos y muchos otros fenómenos comúnmente observados tienden a mostrar que se requiere un mínimo de 21 días para que una vieja imagen mental se disuelva y una nueva se endurezca».

En 1960, Maltz publicó esa cita y sus otros pensamientos sobre el cambio de comportamiento en un libro llamado Psycho-Cybernetics. El libro se convirtió en un éxito de taquilla, vendiendo más de 30 millones de copias.

Y ahí fue cuando empezó el problema.

Verá, en las décadas que siguieron, el trabajo de Maltz influyó en casi todos los principales profesionales de la «autoayuda», desde Zig Ziglar hasta Brian Tracy y Tony Robbins. Y a medida que más personas recitaban la historia de Maltz, como un juego muy largo de «Teléfono», la gente comenzó a olvidar que dijo «un mínimo de 21 días» y lo redujo a «Se necesitan 21 días para formar un nuevo hábito».

Y así fue como la sociedad empezó a difundir el mito común de que se necesitan 21 días para formar un nuevo hábito (o 30 días o algún otro número mágico). Es notable la frecuencia con la que estas líneas de tiempo se citan como datos estadísticos. Lección peligrosa: si suficientes personas dicen algo suficientes veces, entonces todos los demás comienzan a creerlo.

Tiene sentido por qué se difundiría el mito de los «21 días». Es fácil de entender. El período de tiempo es lo suficientemente corto para ser inspirador, pero lo suficientemente largo para ser creíble. ¿Y a quién no le gustaría la idea de cambiar tu vida en solo tres semanas?

Pero el problema es que Maxwell Maltz simplemente estaba observando lo que sucedía a su alrededor y no estaba haciendo una declaración de hecho. Además, se aseguró de decir que este era el tiempo mínimo necesario para adaptarse a un nuevo cambio.

Entonces, ¿cuál es la verdadera respuesta? ¿Cuánto tiempo se tarda en formar un hábito? ¿Cuánto tiempo se tarda en romper un mal hábito? ¿Existe alguna ciencia que respalde esto? ¿Y qué significa todo esto para ti y para mí?

¿Cuánto tiempo lleva realmente desarrollar un nuevo hábito?

Phillippa Lally es investigadora en psicología de la salud en el University College London. En un estudio publicado en el European Journal of Social Psychology , Lally y su equipo de investigación decidieron averiguar cuánto tiempo lleva realmente formar un hábito.

El estudio examinó los hábitos de 96 personas durante un período de 12 semanas. Cada persona eligió un nuevo hábito para las 12 semanas e informó cada día sobre si lo hizo o no y cuán automático se sintió.

Algunas personas eligieron hábitos simples como «beber una botella de agua con el almuerzo». Otros eligieron tareas más difíciles como «correr durante 15 minutos antes de la cena». Al final de las 12 semanas, los investigadores analizaron los datos para determinar cuánto tiempo le tomó a cada persona pasar de comenzar un nuevo comportamiento a hacerlo automáticamente.

¿La respuesta?

En promedio, se necesitan más de 2 meses antes de que un nuevo comportamiento se vuelva automático, 66 días para ser exactos. Y el tiempo que tarda en formarse un nuevo hábito puede variar mucho según el comportamiento, la persona y las circunstancias. En el estudio de Lally, las personas tardaron entre 18 y 254 días en formar un nuevo hábito.

En otras palabras, si desea establecer sus expectativas de manera adecuada, la verdad es que probablemente le llevará de dos a ocho meses incorporar un nuevo comportamiento a su vida, no 21 días.

Curiosamente, los investigadores también encontraron que «perder una oportunidad para realizar el comportamiento no afectó materialmente el proceso de formación del hábito». En otras palabras, no importa si te equivocas de vez en cuando. Desarrollar mejores hábitos no es un proceso de todo o nada.

Encontrar inspiración en el largo camino

Antes de dejar que esto lo desanime, hablemos de tres razones por las que esta investigación es realmente inspiradora.

Primero, no hay razón para desanimarse si intenta algo durante algunas semanas y no se convierte en un hábito. ¡Se supone que lleva más tiempo que eso! No hay necesidad de juzgarse a sí mismo si no puede dominar un comportamiento en 21 días cortos. Aprende a amar tus 10 años de silencio . Adopte la caminata lenta y larga hacia la grandeza y concéntrese en hacer sus repeticiones .

Segundo, no tienes que ser perfecto. Cometer un error una o dos veces no tiene un impacto mensurable en sus hábitos a largo plazo. Es por eso que debe tratar el fracaso como un científico , darse permiso para cometer errores y desarrollar estrategias para volver a la normalidad rápidamente .

Y tercero, adoptar cronogramas más largos puede ayudarnos a darnos cuenta de que los hábitos son un proceso y no un evento. Todo el bombo publicitario de «21 días» puede hacer que sea realmente fácil pensar, «Oh, simplemente haré esto y estará hecho». Pero los hábitos nunca funcionan de esa manera. Tienes que aceptar el proceso. Tienes que comprometerte con el sistema .

Comprender esto desde el principio hace que sea más fácil administrar sus expectativas y comprometerse a realizar pequeñas mejoras incrementales , en lugar de presionarse para pensar que debe hacerlo todo de una vez.

A dónde ir desde aquí

Al final del día, el tiempo que se tarda en formar un hábito en particular no importa mucho. Ya sea que tome 50 días o 500 días, debe esforzarse de cualquier manera.

La única forma de llegar al Día 500 es comenzar con el Día 1. Así que olvídese del número y concéntrese en hacer el trabajo.