Cómo ser feliz cuando todo sale mal

Friedman y sus amigas pasaban el día en la piscina cuando uno de ellos la empujó juguetonamente hacia el lado poco profundo del agua. Friedman flotó lentamente hasta la parte superior de la piscina hasta que emergió su rostro. Inmediatamente fue obvio que algo andaba mal. «Esto no es una broma», dijo.

Su cabeza había golpeado el fondo de la piscina y destrozado dos vértebras. En particular, la fractura de su vértebra C6 cortó su médula espinal y la dejó paralizada permanentemente del pecho hacia abajo. Ella nunca volvería a caminar.

«Estamos tan felices …»

Un año después, Rachelle Friedman se convirtió en Rachelle Chapman al casarse con su nuevo marido. Decidió compartir algunos de sus propios pensamientos sobre toda la experiencia durante una sesión de preguntas y respuestas en línea en 2013.

Comenzó hablando de algunos de los desafíos que podría esperar. Fue difícil encontrar un trabajo que pudiera adaptarse a sus discapacidades físicas. Podría ser frustrante e incómodo lidiar con el dolor de los nervios.

Pero también compartió una variedad de respuestas sorprendentemente positivas. Por ejemplo, cuando se le preguntó si las cosas habían cambiado para peor, dijo: «Bueno, las cosas cambiaron, pero no puedo decir nada mal». Luego, cuando se le preguntó sobre su relación con su esposo, dijo: «Creo que estamos muy felices porque mi lesión podría haber sido peor».

¿Cómo es posible ser feliz cuando todo en la vida parece ir mal? Resulta que la situación de Rachelle puede revelar mucho acerca de cómo nuestros cerebros responden a eventos traumáticos y lo que realmente nos hace felices.

La sorprendente verdad sobre la felicidad

Hay un psicólogo social en la Universidad de Harvard llamado Dan Gilbert. El libro más vendido de Gilbert, Stumbling on Happiness , analiza las muchas formas en las que calculamos mal cómo las situaciones nos harán felices o tristes, y revela algunas ideas contradictorias sobre cómo ser feliz.

Uno de los principales descubrimientos de investigadores como Gilbert es que las situaciones extremas e ineludibles a menudo desencadenan una respuesta de nuestro cerebro que aumenta la positividad y la felicidad.

Por ejemplo, imagine que su casa se destruye en un terremoto o sufre una lesión grave en un accidente automovilístico y pierde el uso de las piernas. Cuando se les pide que describan el impacto de un evento de este tipo, la mayoría de las personas hablan de lo devastador que sería. Algunas personas incluso dicen que preferirían estar muertas antes que nunca volver a caminar.

Pero lo que los investigadores encuentran es que cuando las personas realmente sufren un evento traumático como vivir a través de un terremoto o quedar parapléjicas, sus niveles de felicidad son casi idénticos seis meses después del evento que el día anterior al evento.

¿Cómo puede ser esto?

El sesgo del impacto

Los eventos traumáticos tienden a desencadenar lo que Gilbert llama nuestro «sistema inmunológico psicológico». Nuestro sistema inmunológico psicológico promueve la capacidad de nuestro cerebro para ofrecer una perspectiva positiva y felicidad ante una situación ineludible. Esto es lo contrario de lo que esperaríamos cuando imaginamos tal evento. Como dice Gilbert, “la gente no es consciente del hecho de que es más probable que sus defensas se activen por un sufrimiento intenso que leve. Por lo tanto, predicen erróneamente sus propias reacciones emocionales ante desgracias de diferentes tamaños «.

Este efecto funciona de manera similar para eventos extremadamente positivos. Por ejemplo, considere cómo se sentiría ganar la lotería. Mucha gente asume que ganar la lotería generaría inmediatamente una felicidad duradera, pero las investigaciones han encontrado lo contrario.

En un estudio muy famoso publicado por investigadores de la Universidad de Northwestern en 1978, se descubrió que los niveles de felicidad de los parapléjicos y los ganadores de la lotería eran esencialmente los mismos un año después de ocurrido el evento. Lo leíste correctamente. Una persona ganó una suma de dinero que le cambió la vida y otra perdió el uso de sus extremidades y en un año las dos personas estaban igualmente felices.

Es importante señalar que este estudio en particular no se ha replicado en los años transcurridos desde su publicación, pero la tendencia general se ha respaldado una y otra vez. Tenemos una fuerte tendencia a sobreestimar el impacto que los eventos extremos tendrán en nuestras vidas. Los eventos extremos positivos y negativos en realidad no influyen en nuestros niveles de felicidad a largo plazo tanto como pensamos que lo harían.

Los investigadores se refieren a esto como el sesgo del impacto porque tendemos a sobrestimar la duración o la intensidad de la felicidad que crearán los eventos importantes. El sesgo de impacto es un ejemplo de pronóstico afectivo, que es un fenómeno de psicología social que se refiere a nuestra capacidad generalmente terrible como seres humanos para predecir nuestros estados emocionales futuros.

Cómo ser feliz: adónde ir desde aquí

Hay dos conclusiones principales de The Impact Bias sobre cómo ser feliz.

Primero, tenemos una tendencia a enfocarnos en lo que cambia y olvidarnos de lo que no cambia. Cuando pensamos en ganar la lotería, imaginamos ese evento y todo el dinero que traerá. Pero nos olvidamos del otro 99 por ciento de la vida y cómo seguirá siendo más o menos igual.

Todavía nos sentiremos malhumorados si no dormimos lo suficiente. Todavía tenemos que esperar en el tráfico de la hora punta. Todavía tenemos que hacer ejercicio si queremos mantenernos en forma. Todavía tenemos que enviar nuestros impuestos cada año.

Todavía dolerá cuando perdamos a un ser querido. Aún será agradable relajarse en el porche y ver la puesta de sol. Imaginamos el cambio, pero olvidamos las cosas que permanecen igual.

En segundo lugar, un desafío es un impedimento para algo en particular, no para ti como persona. En palabras del filósofo griego Epicteto, «Quedar cojo es un impedimento para tu pierna, pero no para tu voluntad». Sobreestimamos la cantidad de eventos negativos que dañarán nuestras vidas precisamente por la misma razón por la que sobrevaloramos cuánto los eventos positivos ayudarán a nuestras vidas. Nos enfocamos en lo que ocurre (como perder una pierna), pero nos olvidamos de todas las demás experiencias de la vida.

Escribir notas de agradecimiento a amigos, ver partidos de fútbol los fines de semana, leer un buen libro , comer una comida sabrosa. Todas estas son piezas de la buena vida que puedes disfrutar con o sin pierna. Los problemas de movilidad representan solo una pequeña fracción de las experiencias disponibles para usted. Los eventos negativos pueden crear desafíos específicos de la tarea, pero la experiencia humana es amplia y variada.

Hay mucho espacio para la felicidad en una vida que puede parecer muy extraña o indeseable para su imaginación actual.

Para obtener más información sobre cómo ser feliz y las fascinantes formas en que nuestro cerebro crea felicidad, lea el libro de Dan Gilbert Stumbling on Happiness.