Cómo los veteranos de la guerra de Vietnam rompieron su adicción a la heroína

El descubrimiento provocó una gran actividad en Washington, incluida la creación de la Oficina de Acción Especial para la Prevención del Abuso de Drogas bajo el presidente Nixon, para promover la prevención y rehabilitación y rastrear a los miembros adictos del servicio cuando regresaban a casa.

Lee Robins fue uno de los investigadores a cargo. En un hallazgo que cambió por completo las creencias aceptadas sobre la adicción, Robins descubrió que cuando los soldados que habían sido consumidores de heroína regresaban a casa, solo el 5 por ciento de ellos se volvían adictos en un año, y solo el 12 por ciento recaía en tres años. En otras palabras, aproximadamente nueve de cada diez soldados que consumieron heroína en Vietnam eliminaron su adicción casi de la noche a la mañana.

Para cambiar su comportamiento, cambie su entorno

El hallazgo de Robins contradecía la opinión predominante en ese momento, que consideraba la adicción a la heroína como una condición permanente e irreversible. En cambio, Robins reveló que las adicciones podrían disolverse espontáneamente si hubiera un cambio radical en el entorno. En Vietnam, los soldados pasaban todo el día rodeados de señales que provocaban el consumo de heroína: era de fácil acceso, estaban envueltos en el estrés constante de la guerra, entablaban amistades con compañeros soldados que también consumían heroína y estaban a miles de kilómetros de casa. . Sin embargo, una vez que un soldado regresó a los Estados Unidos, se encontró en un entorno desprovisto de esos factores desencadenantes. Cuando el contexto cambió, también lo hizo el hábito.

Compare esta situación con la de un consumidor de drogas típico. Alguien se vuelve adicto en casa o con amigos, va a una clínica para limpiarse, que está desprovista de todos los estímulos ambientales que provocan su hábito, luego regresa a su antiguo vecindario con todas las señales anteriores que hicieron que se volviera adicto en el primer lugar. No es de extrañar que, por lo general, veas cifras exactamente opuestas a las del estudio de Vietnam. Normalmente, el 90 por ciento de los consumidores de heroína se vuelven adictos una vez que regresan a casa después de la rehabilitación.

El secreto del autocontrol

Los estudios de Vietnam fueron contrarios a muchas de nuestras creencias culturales sobre los malos hábitos porque desafiaron la asociación convencional de comportamiento no saludable como una debilidad moral. Si tiene sobrepeso, fuma o es adicto, le han dicho toda su vida que es porque no tiene autocontrol, tal vez incluso porque es una mala persona. La idea de que un poco de disciplina resolvería todos nuestros problemas está profundamente arraigada en nuestra cultura.

Sin embargo, investigaciones recientes muestran algo diferente. Cuando los científicos analizan a personas que parecen tener un tremendo autocontrol, resulta que esos individuos no son tan diferentes de los que están luchando. En cambio, las personas «disciplinadas» son mejores para estructurar sus vidas de una manera que no requiere una fuerza de voluntad heroica y autocontrol. En otras palabras, pasan menos tiempo en situaciones tentadoras.

Las personas con mejor autocontrol suelen ser las que menos necesitan usarlo. Es más fácil practicar el autocontrol cuando no tiene que usarlo con mucha frecuencia. Entonces, sí, la perseverancia, el valor y la fuerza de voluntad son esenciales para el éxito, pero la forma de mejorar estas cualidades no es deseando ser una persona más disciplinada, sino creando un entorno más disciplinado.

Esta idea contraria a la intuición tiene aún más sentido una vez que se comprende lo que sucede cuando se forma un hábito en el cerebro. Un hábito que ha sido codificado en la mente está listo para ser utilizado siempre que surja la situación relevante.Cuando Patty Olwell, una terapeuta de Austin, Texas, comenzó a fumar, a menudo se encendía mientras montaba a caballo con un amigo. Finalmente, dejó de fumar y lo evitó durante años. También había dejado de montar. Décadas más tarde, volvió a subirse a un caballo y se encontró deseando un cigarrillo por primera vez en mucho tiempo. Las señales todavía estaban internalizadas; simplemente no había estado expuesta a ellos en mucho tiempo.

Una vez que se ha codificado un hábito, la necesidad de actuar sigue cuando reaparecen las señales ambientales. Esta es una de las razones por las que las técnicas de cambio de comportamiento pueden resultar contraproducentes. Avergonzar a las personas obesas con presentaciones de pérdida de peso puede hacerlas sentir estresadas,y como resultado, muchas personas vuelven a su estrategia de afrontamiento favorita: comer en exceso. Mostrar imágenes de pulmones ennegrecidos a los fumadores conduce a niveles más altos de ansiedad, lo que lleva a muchas personas a buscar un cigarrillo. Si no tiene cuidado con las señales, puede hacer que se detenga el mismo comportamiento que desea.

Los malos hábitos son autocatalíticos: el proceso se retroalimenta. Fomentan los sentimientos que intentan adormecer. Te sientes mal y comes comida chatarra. Porque comes comida chatarra, te sientes mal. Ver televisión te hace sentir lento, por lo que miras más televisión porque no tienes la energía para hacer nada más. Preocuparse por su salud lo hace sentir ansioso, lo que hace que fume para aliviar su ansiedad, lo que empeora su salud y pronto se sentirá más ansioso. Es una espiral descendente, un tren desbocado de malos hábitos.

Los investigadores se refieren a este fenómeno como «deseo inducido por señales»: un desencadenante externo provoca un deseo compulsivo de repetir un mal hábito. Una vez que nota algo, comienza a desearlo. Este proceso ocurre todo el tiempo, a menudo sin que nos demos cuenta. Los científicos han descubierto que mostrar a los adictos una imagen de cocaína durante solo treinta y tres milisegundos estimula la vía de recompensa en el cerebro y enciende el deseo. Esta velocidad es demasiado rápida para que el cerebro la registre conscientemente; los adictos ni siquiera podían decirte lo que habían visto, pero anhelaban la droga de todos modos.

Aquí está el remate: puedes romper un hábito, pero es poco probable que lo olvides. Una vez que los surcos mentales del hábito se han grabado en su cerebro, son casi imposibles de eliminar por completo, incluso si no se utilizan durante bastante tiempo. Y eso significa que simplemente resistir la tentación es una estrategia ineficaz. Es difícil mantener una actitud Zen en una vida llena de interrupciones. Requiere demasiada energía. A corto plazo, puede optar por dominar la tentación. A largo plazo, nos convertimos en un producto del entorno en el que vivimos. Para decirlo sin rodeos, nunca he visto a alguien que se adhiera constantemente a hábitos positivos en un entorno negativo.

Un enfoque más confiable es eliminar los malos hábitos desde su origen. Una de las formas más prácticas de eliminar un mal hábito es reducir la exposición a la señal que lo causa.

  • Si parece que no puede hacer ningún trabajo, deje su teléfono en otra habitación durante unas horas.
  • Si continuamente sientes que no eres suficiente, deja de seguir las cuentas de las redes sociales que provocan celos y envidia.
  • Si pierde demasiado tiempo viendo la televisión, saque la televisión de la habitación.
  • Si está gastando demasiado dinero en productos electrónicos, deje de leer reseñas sobre lo último en tecnología.
  • Si está jugando demasiados videojuegos, desconecte la consola y colóquela en un armario después de cada uso.

El autocontrol es una estrategia a corto plazo, no a largo plazo. Es posible que pueda resistir la tentación una o dos veces, pero es poco probable que pueda reunir la fuerza de voluntad para anular sus deseos cada vez. En lugar de convocar una nueva dosis de fuerza de voluntad cada vez que quiera hacer lo correcto, sería mejor gastar su energía optimizando su entorno. Este es el secreto del autocontrol. Haz que las señales de tus buenos hábitos sean obvias y las señales de tus malos hábitos invisibles.